Γιατί η Αμερική είναι ο Νο 1 παγκοσμίως φορολογικός παράδεισος
11/04/2016 14:30
ΔΕΝ ΥΠΑΡΧΟΥΝ ΣΧΟΛΙΑ
ΔΗΜΙΟΥΡΓΙΑ ΣΧΟΛΙΟΥ

Γιατί η Αμερική είναι ο Νο 1 παγκοσμίως φορολογικός παράδεισος

Ξεχάστε τα Panama Papers - το πραγματικό πρόβλημα μυστικότητας έγκειται στις τράπεζες και το Κογκρέσο των ΗΠΑ, σχολιάζει ο Peter Cotorceanu.

Πολύ μελάνι έχει χυθεί τις τελευταίες ημέρες σχετικά με τα Έγγραφα του Παναμά και την δολιότητα των ξένων ηγετών - από τον Βλαντιμίρ Πούτιν ως τον παραιτηθέντα πρωθυπουργό της Ισλανδίας. Αλλά σχεδόν τίποτα δεν έχει γραφτεί για το πώς φτάσαμε σε αυτό το σουρεαλιστικό μέρος όπου οι Ηνωμένες Πολιτείες, που κάποτε ήταν ο πρώτος παρακινητής για μεγαλύτερη διαφάνεια στις οικονομικές συναλλαγές, έχει γίνει πλέον το μεγαλύτερο εμπόδιο για να συμβεί αυτό.

Επειδή δεν είναι ούτε ο Παναμάς, ούτε οι Βρετανικές Παρθένοι Νήσοι, ούτε η Ελβετία το καλύτερο μέρος στον κόσμο για να κρύψεις περιουσιακά στοιχεία. Είναι οι Ηνωμένες Πολιτείες. Και δεν συνέβη ξαφνικά οι Ηνωμένες Πολιτείες να έχουν γίνει ένα καλό μέρος για να κρύψεις περιουσιακά στοιχεία - πάντα ήταν έτσι. Αυτό που έχει αλλάξει είναι ότι άλλες παραδοσιακά μυστικοπαθείς χώρες όπως ο Παναμάς έχουν γίνει πιο διαφανείς και αυτό που εκνευρίζει πολλούς από τους ηγέτες σε αυτές τις κάποτε μυστικοπαθείς χώρες, είναι ότι έχουν γίνει πιο ανοιχτές κάτω από την τεράστια πίεση -μάντεψε ποιου- των Ηνωμένων Πολιτειών.

Τώρα οι Ηνωμένες Πολιτείες δεν θα συναινέσουν, χάρη στην τακτική κωλυσιεργίας από τις τράπεζες των ΗΠΑ και των ομάδων συμφερόντων τους στο Καπιτώλιο. Τα Έγγραφα του Παναμά έχουν επικεντρωθεί σε αυτόν τον υπεράκτιο κόσμο, που η Διεθνής Κοινοπραξία Ερευνητών Δημοσιογράφων και άλλων ΜΜΕ απεικονίζει ως άντρο ανομίας. Και αυτό ήταν αλήθεια επί δεκαετίες. Ακόμη και τώρα, οι παραδοσιακά μυστικοπαθείς δικαιοδοσίες δεν είναι μέλι-γάλα. Αλλά είναι πολύ καλύτερα απ' ότι πριν - εκτός από τις Ηνωμένες Πολιτείες και κάποιες μικρές χώρες (Μπαχρέιν, Ναουρού και Βανουάτου). Όμως, ακόμη και ο Παναμάς, που υπαναχώρησε πρόσφατα από την δέσμευσή του να είναι πιο διαφανής σε παγκόσμιο επίπεδο, έχει υπογράψει ένα νόμο διαφάνειας για τον οποίο πίεσαν οι Ηνωμένες Πολιτείες, την Πράξη Φορολογικής Συμμόρφωσης για Λογαριασμούς Εξωτερικού. Αλλά ο νόμος αυτός, που ψηφίστηκε το 2010, είναι προς όφελος των Ηνωμένων Πολιτειών - απαιτεί οι ξένες τράπεζες να αποκαλύπτουν τους Αμερικανούς φορολογούμενους που κατέχουν offshore λογαριασμούς και δομές.

Οι τράπεζες των ΗΠΑ, ωστόσο, δεν κάνουν το ίδιο είδος αποκάλυψης για τους ξένους πελάτες τους, και αυτό είναι το πρόβλημα. Η άρνηση της Αμερικής να ακολουθήσει τις παγκόσμιες πρωτοβουλίες διαφάνειας δεν είναι κατ' ανάγκην από σχεδιασμό, ούτε είναι αυτό που υποστηρίζεται από όλους, ή ίσως ακόμη και την πλειοψηφία, στην κυβέρνηση. Αντίθετα, οι Ηνωμένες Πολιτείες είναι ένα θύμα της τρέχουσας νομοθεσίας: οι Ηνωμένες Πολιτείες δεν μπορούν να υποσχεθούν ότι θα μοιραστούν πληροφορίες που δεν συγκεντρώνουν επί του παρόντος. Η συλλογή των πληροφοριών αυτών από τις ΗΠΑ θα απαιτούσε δράση του Κογκρέσου, και συγκεκριμένα έναν νόμο που να υποχρεώνει τις τράπεζες και άλλα χρηματοπιστωτικά ιδρύματα να περνούν πιο λεπτομερείς πληροφορίες σχετικά με τους κατόχους του λογαριασμού τους στο Υπουργείο Οικονομικών, τις οποίες θα μπορούσαν στη συνέχεια να μοιραστούν με άλλες χώρες.

Καλή τύχη με αυτό, στο φετινό εκλογικό έτος. Και καλή τύχη με αυτό αργότερα. Η μεγαλύτερη διαφάνεια είναι το σωστό πράγμα, αλλά μπορεί να έχει δίκιο: κανείς δεν μπορεί να αναγκάσει τις Ηνωμένες Πολιτείες να αλλάξουν τη νομοθεσία τους, αν η πολιτική βούληση είναι ανύπαρκτη. Θα υποστηρίξει κανένας υποψήφιος για την προεδρία, αν εκλεγεί, μια τέτοια αλλαγή; Σίγουρα όχι οι Ρεπουμπλικάνοι. Ίσως όχι η Χίλαρι Κλίντον, της οποίας οι δεσμοί με την Wall Street περιγράφονται συχνά (κυρίως από τον κύριο ανταγωνιστή της, Μπέρνι Σάντερς) ως πολλοί κοντινοί.

Λοιπόν, πώς φτάσαμε σε αυτό το πολύ περίεργο μέρος όπου οι Ηνωμένες Πολιτείες είναι ο παγκοσμίως Νο 1 φορολογικός παράδεισος; Ήταν μια ενδιαφέρουσα διαδρομή. Οι φορολογούμενοι στις ΗΠΑ έκρυβαν χρήματα σε offshore για ένα πολύ μεγάλο χρονικό διάστημα. Το Κογκρέσο έκανε μια συντονισμένη προσπάθεια να πατάξει αυτό το πρόβλημα στην αρχή αυτού του αιώνα, με τη θέσπιση των κανόνων για τους ενδιάμεσους ("Qualified Intermediary"-QI), που απαιτούν οι ξένες τράπεζες να αναφέρουν τους Αμερικανούς που έχουν λογαριασμούς που κερδίζουν εισόδημα από αμερικανική πηγή, όπως για παράδειγμα μερίσματα από αμερικανικές μετοχές ΗΠΑ που υπάρχουν στο λογαριασμό. Δυστυχώς, το καθεστώς QI είχε δύο μεγάλα κενά. Κατ 'αρχάς, αν ο λογαριασμός έχει αποκλειστεί από τους τίτλους των ΗΠΑ, έτσι ώστε να μην κερδίζει κανένα εισόδημα από αμερικανική πηγή, ο κάτοχος του λογαριασμού των ΗΠΑ θα μπορούσε να μην αναφέρεται. Ως αποτέλεσμα, πολλές υπεράκτιες τράπεζες είχαν δύο τμήματα για να ασχολούνται με τους φορολογούμενους των ΗΠΑ. Το ένα εξυπηρετούσε όσους συμμορφώνονταν πλήρως με τους φόρους στις ΗΠΑ. Στην ελβετική τράπεζα όπου δούλευα, η υπηρεσία αυτή ονομαζόταν W-9 Desk και πήρε την ονομασία της από τη φόρμα της IRS, W-9, που οι φορολογούμενοι των ΗΠΑ χρησιμοποιούν για να αυτοπροσδιορίζονται ως άτομα των ΗΠΑ. Το άλλο τμήμα εξυπηρετούσε τους φοροφυγάδες των ΗΠΑ.

Ωστόσο, ορισμένοι Αμερικανοί φοροφυγάδες ήθελαν να επενδύσουν σε τίτλους των ΗΠΑ, χωρίς όμως να εντοπιστούν. Ήταν σε θέση να το κάνουν αυτό, λόγω ενός δεύτερου παράθυρου στο QI. Οι κανόνες QI απαιτούν την υποβολή εκθέσεων μόνο λογαριασμών που τηρούνται άμεσα από τους φορολογούμενους των ΗΠΑ. Οι τράπεζες δεν υποχρεούνται να αναφέρουν έναν Αμερικανό που έχει και ελέγχει μια εταιρεία-βιτρίνα που, με τη σειρά της, ανήκει στο λογαριασμό που επενδύεται σε τίτλους των ΗΠΑ. Πολλές τράπεζες, συμπεριλαμβανομένου του πρώην εργοδότη μου, εκμεταλλεύτηκαν πλήρως αυτό το κενό, το οποίο είχε ως αποτέλεσμα το σχηματισμό πολλών υπεράκτιων εταιρειών για πελάτες αμερικανούς φοροφυγάδες.

Στη συνέχεια, το 2008, η βάση γκρεμίστηκε. Ένας πληροφοριοδότης της UBS, ο Bradley Birkenfield, παρέδωσε την τράπεζα στις αρχές των ΗΠΑ. Η UBS διώχθηκε και τελικά τακτοποίησε το θέμα με την καταβολή εκατοντάδων εκατομμυρίων δολαρίων σε πρόστιμα. Αυτό ήταν το πρώτο πραγματικό καρφί στο φέρετρο του ελβετικού τραπεζικού απορρήτου ειδικά και του υπεράκτιου απορρήτου γενικότερα.

Υπό το πρίσμα του σκανδάλου της UBS, οι Ηνωμένες Πολιτείες έγιναν ο σημαιοφόρος για μεγαλύτερη διαφάνεια. Το 2010, το Κογκρέσο θέσπισε το νόμο περί Φορολογικής Συμμόρφωσης για Λογαριασμούς στο Εξωτερικό. Μετά από αρκετές καθυστερήσεις, ο FATCA (Foreign Account Tax Compliance Act) τέθηκε σε ισχύ την 1η Ιουλίου 2014. Σύμφωνα με τη νομοθεσία, τα ξένα χρηματοπιστωτικά ιδρύματα υποχρεούνται να αναφέρουν τους αμερικανούς πελάτες τους των ΗΠΑ στην IRS ανεξάρτητα από το αν ο λογαριασμός συνδέεται με εισόδημα από πηγή των ΗΠΑ. Και αν οι πελάτες αυτοί προσπαθούν να κρυφτούν πίσω από εταιρείες-βιτρίνες, τα χρηματοπιστωτικά ιδρύματα θα πρέπει να ελέγξουν αυτές τις οντότητες και να αναφέρουν τους αμερικανούς ιδιοκτήτες τους ή τα πρόσωπα που τους ελέγχουν. Ο νέος νόμος έκλεισε τα παραθυράκια του QI.

Μέχρι εδώ καλά. Αλλά υπήρχε ένα ενοχλητικό πρόβλημα με τον FATCA. Οι τράπεζες των ΗΠΑ σε όλες σχεδόν τις χώρες απαγορεύεται, υπό τους αυστηρούς νόμους προστασίας της ιδιωτικής ζωής και του απορρήτου των πελατών, να ανταλλάσσουν δεδομένα, πόσο μάλλον να τα αποστέλλουν σε ξένες κυβερνήσεις. Ωχ!

Πώς θα μπορούσαν οι ΗΠΑ να πείσουν άλλες χώρες να αλλάξουν τη νομοθεσία τους για να επιτρέψουν την ανταλλαγή δεδομένων; Χρειάστηκε μια προσέγγιση "καρότου και μαστιγίου". Το μαστίγιο ήταν μια επαπειλούμενη 30 τοις εκατό παρακράτηση φόρου επί των εισοδημάτων από πηγές των ΗΠΑ, που επιβάλλεται επί των χρηματοπιστωτικών ιδρυμάτων που δεν θα μπορούν, ή δεν μπορούσαν, να συμμορφωθούν με τον FATCA. Το καρότο ήταν η προσφορά της Αμερικής να παραδώσει στοιχεία στην άλλη χώρα για τους κατοίκους της, με τους λογαριασμούς τους στις Ηνωμένες Πολιτείες, αν το επιθυμούσε η άλλη χώρα.

Η προσφορά αυτή κατοχυρώθηκε στις λεγόμενες "αμοιβαίες" Διακυβερνητικές Συμφωνίες με διατεθειμένους στις δικαιοδοσίες εταίρους. Αυτές οι ξένες δικαιοδοσίες στη συνέχεια άλλαξαν αμέσως τη νομοθεσία τους για να επιτρέψουν στα δεδομένα του FATCA να μοιράζονται με τις Ηνωμένες Πολιτείες. Με δεδομένη τη δυσκολία του να περάσει οποιαδήποτε νομοθεσία ψηφίστηκε από αυτό το δυσλειτουργικό Κογκρέσο, το καλύτερο που οι Ηνωμένες Πολιτείες θα μπορούσαν να υποσχεθούν σε μια αμοιβαία Διακυβερνητική Συμφωνία ήταν, πρώτον, να μοιραστούν τις πληροφορίες που απαιτεί η τρέχουσα νομοθεσία για τα αμερικανικά χρηματοπιστωτικά ιδρύματα όσον αφορά τους κατόχους ξένων λογαριασμού, το οποίο είναι λιγοστό πράγματι, και, δεύτερον, να "δεσμευτούν για" επιδίωξη ισοδύναμων επιπέδων ανταλλαγής.

Αλλά εξαιτίας των αμερικανικών τραπεζικών νόμων που ισχύουν και που προστατεύουν το απόρρητο των πελατών, οι αμοιβαίες Διακυβερνητικές Συμφωνίες δημιουργούν ένα εξαιρετικά άνισο πεδίο, σε μεγάλο βαθμό υπέρ της Αμερικής. Εμείς δεν δίνουμε τις ίδιες πληροφορίες σε άλλες ξένες δικαιοδοσίες. Και αυτό εξηγεί τον όρο "φορολογικός παράδεισος".

Τα πράγματα χειροτέρεψαν όταν οι Ηνωμένες Πολιτείες αντιστάθηκαν στην υπογραφή μια διεθνούς εκδοχής του FATCA, η οποία απαιτεί κάποια ανταλλαγή πληροφοριών ανεξάρτητα από το πού κατάγεσαι- για παράδειγμα, ένας κάτοικος Γαλλίας με ένα λογαριασμό στο Χονγκ Κονγκ. Άλλες χώρες είχαν υπογράψει, αλλά η επίσημη θέση των ΗΠΑ είναι ότι δεν χρειάζεται γιατί έχει τον FATCA και, ιδίως, τις αμοιβαίες Διακυβερνητικές Συμφωνίες του FATCA. Το πρόβλημα είναι, βέβαια, ότι οι εν λόγω συμφωνίες δεν είναι και πολύ αμοιβαίες. Ο πραγματικός λόγος που οι Ηνωμένες Πολιτείες δεν έχουν υπογράψει την παγκόσμια έκδοση του FATCA (τον GATCA) είναι ότι απαιτείται η παράδοση της πολύ πιο λεπτομερών πληροφοριών από αυτές του IRS σχετικά με τους λογαριασμούς που ανήκουν σε ξένους κατοίκους των ΗΠΑ. Και πάλι, το Κογκρέσο θα πρέπει να αλλάξει το νόμο για να διατεθούν οι πληροφορίες στο Υπουργείο Οικονομικών και να τις μοιραστεί.

Τώρα, εξαρτάται από το Κογκρέσο και τον πρόεδρο. Αν το Κογκρέσο ήθελε να συμβεί, οι Ηνωμένες Πολιτείες δεν θα ήταν πλέον η διαπρεπής δικαιοδοσία του απορρήτου. Οι μη αμερικανοί πολίτες δεν θα ήταν πλέον σε θέση να κρύψουν τα περιουσιακά τους στοιχεία σε τράπεζες των ΗΠΑ, πίσω από τα Delaware LLCs, ή σε τραστ της Νεβάδα. Τα χρήματα θα εισέρεαν μαζικά από τις ΗΠΑ. Να αναμένετε σθεναρή αντίσταση από τον τραπεζικό κλάδο των ΗΠΑ και τα τραστ, σε οποιαδήποτε τέτοια αλλαγή. Ο τραπεζικός κλάδος των ΗΠΑ, ιδιαίτερα, αντιστέκεται σταθερά ακόμα και στα ελάχιστα βήματα προς την κατεύθυνση της διαφάνειας, που η ΗΠΑ έχουν προτείνει στο παρελθόν. Ο υπεράκτιος κόσμος αντιστάθηκε σε αυτές τις ίδιες αλλαγές έως ότου οι πιέσεις από τις Ηνωμένες Πολιτείες και τις Δυτικές πρωτεύουσες τον λύγισαν.

Δεν αποτελεί έκπληξη, λοιπόν, ότι τα έγγραφα του Παναμά, που ξεκινούν πριν από 40 χρόνια, αποκαλύπτουν τόσες πολλές περίεργες υπεράκτιες δομές. Ωστόσο, επίσης δεν αποτελεί έκπληξη ότι τα ίδια έγγραφα δείχνουν μια απότομη πτώση στη χρήση των υπεράκτιων φορέων μετά την έγκριση του FATCA και του GATCA. Το πραγματικό ερώτημα είναι αν τόσο το Κογκρέσο όσο και ο νέος πρόεδρος θα υποστηρίξουν μια αλλαγή του νόμου που θα επιτρέπει στις ΗΠΑ να ακολουθήσουν τα νέα παγκόσμια πρότυπα. Αυτό φαίνεται εξαιρετικά απίθανο στο εγγύς μέλλον, άσχετα με το ποιος θα εκλεγεί. Αλλά είναι σίγουρα ένα θέμα που πρέπει να συζητηθεί κατά την τρέχουσα προεκλογική εκστρατεία - διακυβεύονται η τιμή, το διεθνές κύρος και η αξιοπιστία των ΗΠΑ.

Εν τω μεταξύ, οι ΗΠΑ δεν είναι σε θέση καθόλου να κάνουν κήρυγμα σε άλλες χώρες, συμπεριλαμβανομένου και του Παναμά, για αδιαφανείς οντότητες και αδήλωτα χρήματα στο εξωτερικό. Στο σπίτι του κρεμασμένου δεν μιλάνε για σχοινί... Όπως μπορείτε να φανταστείτε, οι παραδοσιακές δικαιοδοσίες του τραπεζικού απορρήτου, όπως η Ελβετία, καθώς και οι παραδοσιακά δικαιοδοσίες σε εταιρείες-βιτρίνες, όπως ο Παναμάς και οι Βρετανικές Παρθένες Νήσοι, είναι έξαλλοι με τις ΗΠΑ. Κάτω υπό την τεράστια πίεση των ΗΠΑ, αυτές οι χώρες άνοιξαν διάπλατα τις πόρτες τους και έβλαψαν τις οικονομίες τους μόνο και μόνο για να δουν τις Ηνωμένες Πολιτείες να σφετερίζονται τον προηγούμενο ρόλο τους. Τώρα που η διεθνής παλίρροια του απορρήτου ξεχύθηκε, οι Ηνωμένες Πολιτείες, μαζί με μερικά μικρά έθνη- είναι οι μόνες που δεν έχουν… μαγιό.

politico.eu